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Proyecto Bajo la Lupa: Estampas del periódico The Illustrated London News, colección del Museo Histórico Nacional

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Una de las publicaciones ilustradas de circulación internacional más prominentes del siglo XIX fue la británica Illustrated London News (ILN). El semanario, fundado en 1842 por Herbert Ingram, un librero e impresor de la ciudad de Nottingham, alcanzó una circulación insospechada, cubriendo casi todo el orbe. Su éxito comercial se debió fundamentalmente a dos factores: el primero, estar generosa y finamente ilustrado con grabados en madera al boj; y, el segundo, incursionar en un rubro editorial innovador para la prensa ilustrada de mediados del XIX, como fue el registro noticioso y de actualidad (germen de lo que posteriormente se conocerá como el periodismo moderno).

Atendiendo al interés por expandir los radios de cobertura, los editores de ILN posaron sus ojos en Chile. Fue así como el semanario difundió entre sus páginas noticias y artículos referidos al país, acompañados de prolijos grabados que ofrecían una particular imagen de este lejano territorio. La significativa colonia inglesa asentada medularmente en Valparaíso y los numerosos capitales británicos invertidos en el salitre, ferrocarriles y otras tantas empresas locales, constituían un terreno fértil para incrementar la circulación comercial del periódico -y de la ideología que lo sustentaba- en el sur de América. La colección de 38 recortes y estampas sobre Chile aparecidas en ILN en el transcurso de cinco décadas (1852-1891) que hoy reguarda el Museo Histórico Nacional (MHN), puede ser vista como una prueba de esa política de ampliación de la distribución y consumo de la revista, que incluyó el incipiente mercado chileno. 

Las estampas de ILN en la colección del MHN: temas, autorías y medios de la imagen

El conjunto de estampas de ILN perteneciente a la colección del MHN puede abordarse desde diversos frentes, entre ellos el temático. A modo general, este repertorio de imágenes responde a tres asuntos angulares: los eventos noticiosos, los cambios en el paisaje producidos por el auge minero e industrial y las costumbres y usos locales. Observadas como conjunto, las estampas sobre Chile conforman una suerte de “cuadro epocal” que no tuvo equivalencia en otros sistemas visuales del período y que circuló masivamente por diversos lugares del planeta. 

Asimismo, sobre las piezas de esta colección, resulta interesante atender a cuestiones autorales. Buena parte de los dibujos sobre Chile, traspasados luego al grabado al boj para su aparición en el semanario, fueron ejecutados por uno de los mejores artistas gráficos de ILN: Melton Prior. El enviado especial o Special Artist realizó un completo reportaje visual a Chile, que incluyó paisajes, vistas, tipos y costumbres, y fue publicado por entregas entre 1889 y 1891.

Finalmente, este grupo de estampas puede analizarse desde una dimensión medial, material y técnica, gracias a la cual es factible observar la convivencia de antiguos órdenes visuales (vinculados a los medios manuales como la pintura, el dibujo y el grabado) y los nuevos recursos aportados por el aparato fotográfico. En esa transición entre tradición y modernidad, en la cual el sistema de la prensa internacional perseveró para consumar su configuración industrial, Illustrated London News vio en Chile una suerte de correlato de su propia coyuntura en el aparato impresor: un territorio encaminado en la senda del progreso y la civilización, pero en disputa, aún, con los antiguos códigos culturales. 

Palabras clave: The Illustrated London News, prensa europea ilustrada, estampa industrial, grabado al boj, actualidad noticiosa, Special Artist

Descarga el artículo completo "The Illustrated London News en Chile" por María José Delpiano Kaempffer.